La obra del Dr. Nevin Scrimshaw contribuyó a mejorar sustancialmente la vida de millones de personas en todo el mundo

El Dr. Nevin Scrimshaw dedicó su carrera de casi siete décadas hacia la mitigación del hambre y la desnutrición. Su obra contribuyó a mejorar sustancialmente la vida de millones de personas en todo el mundo. Sus esfuerzos fueron reconocidos con el Premio Mundial de los Alimentos (World Food Price) en 1991. El comité  premió a Scrimshaw "por sus logros revolucionarios de más de seis décadas, en la lucha contra la desnutrición de proteínas, yodo, y deficiencias de hierro, el desarrollo de suplementos nutricionales, la educación de generaciones de expertos y el apoyo a los continuos avances en la calidad de los alimentos en todo el mundo".

Nevin Scrimshaw nació el 20 de enero 1918, en Milwaukee, donde su padre, Stewart Scrimshaw, fue profesor de economía en la Universidad de Marquette. Bachelor of Arts de la Ohio Wesleyan University en 1938, Doctorado en la Universidad de Harvard en 1941, Doctorado en la Universidad de Rochester en 1945, y MPH de la Universidad de Harvard en 1959, se casó con Mary W. Goodrich, una bióloga y antropóloga nutricional en 1941, quien trabajó en estrecha colaboración con él durante toda su carrera. La familia tuvo cinco niños, vivió durante muchos años en Guatemala, donde Scrimshaw fue el director fundador del Instituto de Nutrición de Centro América y Panamá, INCAP. Lideró el desarrollo de esta institución desde 1949 hasta 1961.

En la década de 1950, en asociación con el INCAP, Scrimshaw desarrolló soluciones para el kwashiorkor, una enfermedad mortal que afecta a los niños pequeños. Reconoció a partir de estudios en el INCAP y en otros lugares que el problema se debía a una de deficiencia de proteínas, Scrimshaw buscó  fuentes asequibles de proteínas locales. Utilizó una mezcla de harina de semilla de algodón y el maíz, para desarrollar la Incaparina, que es hoy en día dado el 80 por ciento de los niños guatemaltecos en su primer año de edad para combatir la deficiencia de proteínas. Más tarde, durante la hambruna de 1967 en la India, Scrimshaw guió el desarrollo de un alimento similar, Balahar, a base de harina de proteína de maní y trigo. Dichos suplementos nutricionales producidos en base a alimentos locales y de bajo costo, constituyen una medida eficaz para prevenir la desnutrición en muchos países en vías de desarrollo.

En el INCAP, Scrimshaw también centró su atención en el bocio endémico. Desarrolló un método de yodación de la sal húmeda, con el yoduro de potasio no soluble que logro la reducción de la prevalencia de bocio en las madres y los niños en todo el mundo. Estos resultados llevaron a Scrimshaw a trabajar con los gobiernos de Centro América para lograr la yodación de toda la sal para el consumo humano y el alivio bocio endémico en muchos países en todo el mundo. En la década de 1960, Scrimshaw realizó trabajos pioneros sobre la relación entre la nutrición y la infección, este trabajo constituye la base fundamental para la investigación relacionada con las enfermedades infecciosas y la desnutrición. En 1980, al ser nombrado Profesor del Massachusetts Institute of Technology, MIT, Scrimshaw inició las investigaciones sobre las consecuencias funcionales de la deficiencia de hierro, un campo de estudio que le ocupó hasta su muerte.

Su pasión por formar jóvenes científicos de todo el mundo, incluyendo a líderes como Su Alteza Real, la Princesa Maha Chakri Sirindhorn de Tailandia lo llevo a establecer programas de educación y capacitación en alimentación y nutrición que han beneficiado a más de 500 científicos de todos los rincones del mundo y en especial de los países en desarrollo. Este proceso ha fortalecido las capacidades de investigación de los países en desarrollo y ayudó a llegar a ser autosuficientes en estas áreas del saber.

Scrimshaw escribió o editó más de 20 libros y publicó mas de 650 trabajos sobre nutrición, ciencia de los alimentos y la salud pública. Fue miembro de la Academia Americana de las Artes y las Ciencias, la Academia Nacional de Ciencias y el Instituto de Medicina de las Academias Nacionales USA/NAS. El y su hija, Susan C. Scrimshaw -especialista de salud pública que ahora es presidente de Sage College en Troy, Nueva York- se convirtieron en el primer dueto padre e hija miembros de la USA/NAS. Sus premios y honores incluyen la designación de "Héroe de la Salud Pública" por el presidente Vicente Fox de México, el título de Caballero del Rey de Tailandia, nombrado a la Orden de Rodolfo Robles por el gobierno de Guatemala, el Bolton L. Medalla de Corson el Instituto Franklin de USA, y siete doctorados honoris causa de diversas universidades del mundo incluyendo el otorgado por la Universidad de Chile en 2009 durante su visita al país con ocasión de la Reunión de la Sociedad Latinoamericana de Nutrición.
  
Nevin Scrimshaw fue un amigo de Chile y un ser extraordinario que contribuyó a  la formación de decenas de líderes científicos en Chile, la región de América Latina y el Mundo.  Hoy la fundación  para nutrición internacional que lleva su nombre (Nevin Scrimshaw International Nutrition Foundation)  http://www.inffoundation.org  está desarrollando una campaña mundial para perpetuar su memoria y mantener un legado vivo de su obra a través del establecimiento del Nevin Scrimshaw Foundation Advancement Fund, un fondo para continuar la tarea de Nevin de erradicar la desnutrición de la faz de la tierra a través de aplicar la mejor ciencia en beneficio de la humanidad.

Dr. Ricardo Uauy
Profesor Titular – Universidad de Chile

28 de marzo de 2013
 

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