¿Por qué agregar un etiquetado de advertencia en los alimentos que contienen edulcorantes va en la dirección correcta, según la evidencia?

Agregar un etiquetado en los alimentos que contienen edulcorantes

Los edulcorantes dan sabor dulce a los alimentos. Pueden ser calóricos (como el azúcar de mesa) o no calóricos (comúnmente conocidos como endulzantes de mesa). Los edulcorantes no calóricos son aditivos con alto poder endulzante. El uso de los edulcorantes no calóricos se ha masificado en la última década por parte de consumidores e industria de alimentos. Durante muchos años estos aditivos con alto poder de dulzor fueron considerados una alternativa saludable al azúcar. 

Sin embargo, en los últimos años, el consumo masivo de edulcorantes no calóricos ha despertado preocupación en cuanto a sus potenciales efectos en salud, especialmente de algunos grupos de la población como son embarazadas y niños. Estudios recientes sugieren que el consumo de edulcorantes no calóricos no ayuda en el control de peso y puede asociarse a alteraciones de salud como sobrepeso/obesidad e insulinorresistencia.

En base a esto, en el año 2023 la Organización Mundial de la Salud (OMS) recomendó no usar estos aditivos para control de peso o disminución del riesgo de enfermedades no transmisibles en población general (1). La recomendación es condicional dado que la evidencia es aún inicial; la OMS hace un llamado a generar nueva evidencia para tener más antecedentes en el corto plazo.

En este contexto y con el fin de generar evidencia local para nuestro país un equipo multidisciplinario de académicas y estudiantes postdoctorales de la Universidad de Chile, Universidad de Valparaíso, Universidad Santo Tomás, y FIC Argentina llevaron a cabo el proyecto FONIS SA219|0128 “Consumo de edulcorantes no calóricos en lactantes, preescolares y adolescentes de ingreso medio-bajo después de la implementación de la Ley 20.606”. Después de analizar información de contenido de edulcorantes en ~1.000 productos envasados dulces, el consumo de edulcorante en ~900 niños/as, ~700 adolescentes y ~ 1.500 embarazadas del área SurOriente de Santiago y de generar consenso entre expertos nacionales en el tema se obtienen las siguientes conclusiones:

1. Aún antes de la Ley de Etiquetado, los edulcorantes no calóricos se usaban ampliamente en alimentos envasados en Chile.

Uno de cada cuatro alimentos envasados en el mercado tenían al menos un edulcorante no calórico en el año 2020, siendo mucho mayor (44%) el uso en categorías dulces como bebestibles, lácteos, cereales de desayuno, postres, golosinas y untables dulces. La sucralosa es el edulcorante no calórico más utilizado. Los niveles de uso de edulcorantes en Chile es mayor que en otros países, lo que ya sucedía antes de la Ley de Etiquetado (2). 

2. El consumo de edulcorantes no calóricos es muy frecuente en embarazadas, lactantes, preescolares y adolescentes.

Nuestros estudios en poblaciones del área SurOriente de Santiago muestran que ya en el primer año de vida, uno de cada tres niños consume sucralosa. Si consideramos todos los educlcorantes, esta cifra sube rápidamente a 70% en niños/as preescolares y alcanza su máximo en niños/as escolares; es excepcional que hayan escolares que no consuman edulcorantes diariamente (el consumo llega a 90%). En adolescentes y embarazadas el consumo diario de edulcorantes también es frecuente (mayor al 70%) (3).

3. El consumo de edulcorantes no calóricos no implica una menor ingesta de azúcares. 

Si bien se espera que los edulcorantes no calóricos se consuman en reemplazo de los azúcares, nuestros análisis en niños/as preescolares y adolescentes de Chile muestran que quiénes consumen mayor cantidad de edulcorantes tienen un consumo similar de azúcares que quienes no lo hacen.  El hecho de que el 70% de los productos envasados que usan edulcorantes no calóricos tengan también  azúcares ayuda a comprender estos resultados (4).

4. Estudios nacionales, académicos y de la sociedad civil, concluyen que es relevante y factible informar la presencialde edulcorantes no calóricos en la cara frontal de alimentos envadados vía leyenda precautoria. 

Finalmente, en la última etapa del proyecto FONIS y basado en la evidencia levantada, 39 actores relevantes en los temas de alimentación, políticas públicas y edulcorantes seleccionaron 9 recomendaciones relevantes y factibles para evitar un consumo excesivo de edulcorantes no calóricos en la población infantil chilena.

La recomendación que obtuvo mayor acuerdo en relación a su relevancia y factibilidad fue la de informar la presencia de edulcorantes no calóricos en la cara frontal de alimentos envasados vía leyenda precautoria. Otras recomendaciones que alcanzaron alto acuerdo fueron la restricción de estrategias de markerting en alimentos que contengan estos aditivos, promover investigación e innovación en el tema de edulcorantes, además de habilitar o fortalecer fiscalización existente sobre veracidad del etiquetado de edulcorantes.

Referencias:

(1) Organización Mundial de la Salud. (‎2023)‎. Uso de edulcorantes sin azúcar: resumen de la directriz de la OMS. Organización Mundial de la Salud. https://iris.who.int/handle/10665/375569. Licencia: CC BY-NC-SA 3.0 IGO

(2) Zancheta Ricardo, C., Corvalán, C., Smith Taillie, L., Quitral, V., & Reyes, M. (2021). Changes in the Use of Non-nutritive Sweeteners in the Chilean Food and Beverage Supply After the Implementation of the Food Labeling and Advertising Law. Frontiers in nutrition8, 773450. https://doi.org/10.3389/fnut.2021.773450

(3) Rebolledo, N., Reyes, M., Popkin, B. M., Adair, L., Avery, C. L., Corvalán, C., Ng, S. W., & Taillie, L. S. (2022). Changes in nonnutritive sweetener intake in a cohort of preschoolers after the implementation of Chile’s Law of Food Labelling and Advertising. Pediatric obesity17(7), e12895. https://doi.org/10.1111/ijpo.12895

(4) Zancheta Ricardo, C., Corvalán, C., Smith Taillie, L., Quitral, V., & Reyes, M. (2021). Changes in the Use of Non-nutritive Sweeteners in the Chilean Food and Beverage Supply After the Implementation of the Food Labeling and Advertising Law. Frontiers in nutrition8, 773450. https://doi.org/10.3389/fnut.2021.773450

(4) Organización Mundial de la Salud. (‎2023)‎. Uso de edulcorantes sin azúcar: resumen de la directriz de la OMS. Organización Mundial de la Salud. https://iris.who.int/handle/10665/375569. Licencia: CC BY-NC-SA 3.0 IGO

(5) WCRF International. (s.f.). WCRF Policy Database. Recuperado el 30 de abril de 2024, de https://policydatabase.wcrf.org/

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